W centrum Drogi Mlecznej znajduje się olbrzymi, nieznany wcześniej obiekt

Około 25 tysięcy lat świetlnych od Ziemi, astronomowie natrafili na tajemniczą gwiazdę, która niemal całkowicie zniknęła, by po kilku miesiącach ponownie zaznaczyć swoją obecność.

Naukowcy uważają, że gwiazda ta, określona mianem VVV-WIT-08, może należeć do nowego rodzaju tych obiektów. Byłaby to gwiazd o masie ponad 100 razy większej od Słońca. Mimo że przestrzeń kosmiczna jest stosunkowo pustym miejscem, to nadal dochodzi do zaćmień tego typu obiektów, które mają miejsce raz na kilkadziesiąt lat.

Czytaj też: Gwiazda eksplodowała, a naukowcy nie mogą tego wyjaśnić

Artykuł w tej sprawie ukazał się na łamach Monthly Notices of the Royal Astronomical Society i pozwala sądzić, że w tym przypadku astronomowie trafili na zagadkę z prawdziwego zdarzenia. Bo choć w historii nauki trafiały się gwiazdy inne niż VVV-WIT-08, które również wykazywały podobne spadki jasności, to żaden z tych przypadków nie był aż tak wyraźny. Astronomowie uważają, że winowajcą może być inna gwiazda lub planeta, wokół której krąży gruby dysk składający się z pyłu. Orbita tego obiektu jest długa, dlatego ściemnienie zdarza się raz na kilka dekad.

VVV-WIT-08 znajduje się w pobliżu centrum Drogi Mlecznej

Jednym z wcześniej znanych przykładów takiego zjawiska jest Epsilon Aurigae, gigantyczna gwiazda posiadająca kosmicznego towarzysza otoczonego grubym dyskiem. Rzeczony towarzysz okrąża Epsilon Aurigae raz na 27 lat, powodując jej przyciemnienie o około 50 procent na przestrzeni nawet 730 dni. Innym przykładem jest układ TYC 2505-672-1, czerwony olbrzym z towarzyszem krążącym po 69-letniej orbicie, który zasłania tę gwiazdę przez okres 3,5 roku.

Czytaj też: Droga Mleczna dojrzała szybciej niż sądzono. Kiedy się to stało?

Nowe odkrycie, zlokalizowane w obrębie centrum Drogi Mlecznej, było możliwe dzięki programowi VISTA Variables in the Via Lactea (VVV). W jego ramach znaleziono szereg innych potencjalnych gwiazd cechujących się nietypowymi spadkami jasności, choć konieczne są dokładniejsze analizy danych, aby zyskać pewność, że mają one podobną naturę jak VVV-WIT-08. W jej przypadku zaciemnienie trwało około 200 dni, a spadek jasności emitowanego przez nią światła wyniósł aż 97 procent.